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L’abbatiale de Fontenay est une des plus anciennes églises cisterciennes dans le monde. Construite entre 1139 et 1147, elle est aussi l’une des rares abbatiales cisterciennes du XIIe siècle parvenue intacte jusqu’à nos jours.

Selon la volonté de Saint Bernard et du chapitre général de l’Ordre de Cîteaux, rien dans l’église ne vient distraire l’œil afin que tout l’être soit tourné vers Dieu lors des offices quotidiens. C’est pourquoi cet édifice fut construit dans une grande simplicité et constitue un modèle typique d’architecture romane bourguignonne : plan en croix latine, façade dépouillée, chapiteaux sculptés de motifs simples de feuillage, rang unique de fenêtres latérales.

Cette simplicité cache de nombreux détails et une attention particulière des moines bâtisseurs pour l’harmonie et la symbolique, notamment en ce qui concerne les proportions ou le nombre de baies.

Le chœur est couvert de carreaux émaillés des XIIe et XIIIe siècles. On y trouve également un remarquable retable sculpté du XIIIe siècle, ainsi qu’un ensemble de pierres tombales dont celle de l’évêque anglais Ebrard de Norwich, qui finança la construction de l’abbatiale.

L’abbatiale impressionne par son remarquable état de conservation, ses dimensions, sa sobriété rigoureuse et sa luminosité particulière. Il y règne une atmosphère de calme et de sérénité invitant à une contemplation admirative et au recueillement.

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